“No puede ser que el campo esté seco y el agua esté vendida a una minera”

campo seco y agua para minerasPublicado en Revista Indualimentos, 2015

“No puede ser que el campo esté seco y el agua esté vendida a una minera”, sentencia Claudio L. Kohn, CEO de Claqua Water and Wastewater Engineering Ltd. Israel y experto en la reutilización de aguas hervidas. El experto vive en Israel hace 25 años, pero es chileno y aun así no entiende por qué en nuestro país el agua no es un bien público, tal cual lo es en Israel. El experto plantea que el problema de la sequía que enfrentan los agricultores en Chile se ha agravado no tanto por el impacto del cambio climático global y la falta de aplicación de tecnología de punta, sino que básicamente por la mala administración del agua, entrampada en una legislación que establece derechos del agua. “Algo que no debiera ser”, recalca Kohn, “ya que todos tenemos los mismos derechos sobre el agua”, agregando que el gobierno y la industria podrían aportar al panorama local, adoptando parte del modelo israelí en la recuperación de agua para riego.

Actualmente Israel, país de clima muy seco y muy parecido al de Chile, recicla el 90% del agua y el 80% de su agua municipal es tratada y reutilizada en la agricultura. Pero no sólo se recicla el agua destinada al agro, también la que requiere el resto de la industria y la actividad residencial, situando a esta nación en una posición muy privilegiada respecto de sus países vecinos del Medio Oriente, y por qué no decirlo, también frente a muchas otras naciones del mundo.

Pero para llegar a este punto tan próspero, Israel requirió de 65 años para que su autoridad entendiera que por cada día que no se le entregaba el agua suficiente a la industria, la actividad económica se desaceleraba. Ojalá Chile no tenga que transitar por este mismo camino, comenta Kohn, quien recientemente participó en el Seminario Internacional de Tecnologías de Agua “Water Tec 2015”, organizado por Duoc UC y la Comunidad Judía de Chile, oportunidad en la que dio a conocer la experiencia y la tecnología israelí en la recuperación del agua.

¿Qué balance hace de la situación que vive el agro chileno frente a la escasez de agua?

En Chile se habla de urgencia y coincido con este diagnóstico, pero el mayor problema no es la sequía sino que la administración del agua, todos estos problemas legislativos en torno a los derechos del agua. No puede ser que el campo esté seco y el agua esté vendida a una empresa minera, o bien, que el dueño de la minera viva en Santiago mientras el campo va convirtiéndose año a año en un desierto. Este es un problema que va más allá de lo técnico y lo tecnológico. Las tecnologías ya están, sólo hay que saber aplicarlas.

 ¿Y qué tecnologías debería aplicar la agricultura local a fin de recuperar agua para riego?

Tratamiento primario de lodos activados, que es un sistema mediante el cual el agua residual se mezcla con el lodo biológico (microorganismos) y éste último absorbe los contaminantes orgánicos del agua. Luego un tratamiento secundario biológico estándar, donde la materia orgánica disuelta y aún presente en el agua residual, se transforma en sólidos suspendidos que se eliminan fácilmente. Esta es una tecnología que se está utilizando hace más de 50 años en el mundo.

Finalmente, tratamiento terciario de infiltración, o con filtros, o bien de ultrafiltración. De hecho, el SAT (Soil Aquifer Treatment o Tratamiento de Suelo Acuífero), es una tecnología de infiltración que venimos aplicando en Israel hace bastante tiempo y con muy buenos resultados. Pero, el tipo de tecnología también depende del uso que se va a dar al agua. Por ejemplo, si tienes que regar un terreno, perfectamente se pueden bajar los niveles de tratamiento del agua, porque ésta no tiene que ser de la mejor calidad, tan pura. Así, se reducen también los costos de tratamiento. Pienso que el SAT puede aplicarse en varias regiones de Chile.

¿En qué consiste el SAT y en qué regiones de Chile podría aplicarse?

El SAT es una técnica de depuración de agua residual previamente tratada que consiste en utilizar el suelo (desprovisto de vegetación) como filtro, garantizando la eficaz eliminación de patógenos. Esta técnica además resulta atractiva porque se utilizan formaciones naturales como el suelo (que actúa como agente depurador gracias a la acción de microorganismos, bacterias y hongos). Lo que sí hay que ver primero si el tipo de suelo permite la infiltración.

También se puede infiltrar agua de lluvia, en vez de que ésta vaya directo al mar, la recolectas en un estanque y la infiltras en el subsuelo, pudiendo después ser reutilizada por la agricultura.

En Antofagasta y en La Serena se puede infiltrar agua. En la Serena y Coquimbo, por ejemplo, todas las aguas hervidas pasan a un tratamiento primario, en circunstancias que toda esta agua se puede infiltrar y ser reutilizada en el campo. Definitivamente, en el tratamiento de aguas hervidas, Chile tiene mucho, pero mucho por hacer.

En estos momentos estoy desarrollando con gente de CEAZA (Centro de Estudios Avanzados en Zonas Áridas), en La Serena, un piloto de recuperación de agua para la agricultura con énfasis en el SAT. Y si no es posible utilizar ésta tecnología, serán otras.

¿Por qué los agricultores israelíes prefieren el agua reciclada al agua potable?

Primero porque es más barata, al contrario de lo que sucede aquí en Chile donde el agua es un bien público. En Israel el agua no es del Estado, no es de un particular…es pública. Esto significa que yo tengo el mismo derecho de acceder y usar el agua que alguien que vive en el sur de Israel y voy a pagar el mismo precio por la misma calidad que el usuario ubicado en el Sur.

Es un sistema muy simple, donde al final todos son dueños del agua. No como ocurre en Chile donde existen derechos del agua, algo que sinceramente yo no entiendo.

¿El agua reciclada en Israel es de igual calidad que el agua potable?

Por supuesto. Ahora, respecto de la calidad del agua, hay determinados casos en que tú puedes dejar nitratos (agua con fertilizantes en baja cantidad), como por ejemplo el agua residual. Lo importante es que esta agua se puede reutilizar.

¿Qué calidad de agua reciclada debería utilizar el agro?

En el caso de la ciudad de Telaviv, donde habitan  2,5 millones de personas y se generan 350 mil metros cúbicos diarios de agua totalmente reciclada, la calidad de ésta está catalogada como “no problemas si la tomas”. Vale decir, no suele tomarse ya que las personas la utilizan para otros fines.  Sin embargo, si te quedaste en pana en medio del desierto y tomas esta agua, no te va a ocurrir nada, Esta es la calidad de agua reciclada que utilizan los agricultores en Israel, para regar cultivos como tomates, frutas y otras especies de verduras.

Hay que recalcar que el agua reciclada es casi lo mismo que el agua potable, el agricultor no nota la diferencia. Cuando tú tratas el agua residual, la mayoría de las veces ésta queda con sales, pero no en cantidades elevadas. En Israel se está regando con agua reciclada hace más de 20 años. Simplemente, hay que saber cómo hacerlo.

¿Piensa que Chile debería mejorar sus políticas públicas en la gestión del agua?

 No me cabe duda, no puede ser que en el mismo sector haya gente que tiene derechos sobre el agua, cuando las prioridades son otras. A modo de ejemplo, pasa mucho entre los pequeños agricultores que primero riegan y luego toman agua, el segundo toma agua, el tercero toma agua, el cuarto también y los dos últimos agricultores no les queda agua, porque simplemente el recurso en el cauce se acabó. Es algo que no debería ocurrir, todos deberían tener los mismos derechos sobre el agua.

También hay que mejorar todo lo relacionado con la ley en Chile. Esta obliga a las plantas de tratamiento a devolver el gua al río. En vez de ser devuelta al acuífero, esta misma agua podría ser tratada: entubada, comprimida y ofrecida al agricultor, para que la reutilice en el riego. Así todos ganan: el río no recibe el agua residual y se tecnifica el riego en la agricultura.

Por lo tanto, hay que estudiar exactamente cuánta cantidad de agua hay disponible, luego tratarla y después repartirla como tiene que ser. Y esto vale dinero, el agua en Chile no vale.

¿Considera entonces que el agua es un recurso subvalorado en Chile?, ¿debería costar más?

El agua tiene que costar lo que vale el recurso, es decir, si tienes un pozo y tienes que bombearlo para extraer el agua gastando energía extra, eso tiene un valor.

¿Y cuánto debería valer el agua?

Yo sólo sé los números de Israel. Por ejemplo, el agua de salinización, que es agua potable de muy buena calidad, cuesta alrededor de US$0,55 el metro cúbico. Cuando hablamos de agua residual o tratada para el riego, estamos hablando de US$0,25 el metro cúbico. Eso es lo que vale tratar el agua, entubarla y enviarla al agricultor.

¿A futuro la falta de agua podría ser motivo de conflictos bélicos entre naciones?

Al final no es el agua…es el alimento, la comida. Cuando tú, por ejemplo, le preguntas a un palestino que vive en Israel si se cambiaría a cualquier otro país del Medio Oriente, éste te va a decir que por ningún motivo, porque en Israel hay agua. En lugares como Siria o Irak no hay agua y no hay comida, y la gente sufre en medio de las guerras. Entonces, claro que el agua es motivo de conflicto, siempre lo ha sido. Hace 2.000 años atrás había guerras entre clanes por quien se asentaba al lado del río para levantar su aldea. Y lo que podríamos ver más adelante, no es nada nuevo